Las plantas que salvan vidas en realidad no son miembros de la familia de los cactus, aunque los tubérculos (protuberancias verrugosas) que se alinean en las crestas del tallo pueden asemejarse a las espinas feroces que protegen a los cactus. Las plantas salvavidas pertenecen al género Huernia, suculentas de bajo crecimiento que son nativas de los desiertos desde el sur y el este de África hasta Arabia. El nombre común proviene del llamativo anillo levantado de colores brillantes que rodea el centro de la flor en forma de estrella y se asemeja a un caramelo rojo. No todas las huernia tienen esta característica.

Cultivo general

Las plantas de salvavidas se pueden cultivar como intrigantes plantas de interior, de invernadero o de patio de verano en casi cualquier lugar. Especies como Huernia zebrina, Huernia pillansii, Huernia keniensis Huernia primulina pueden cultivarse en paisajes al aire libre en climas cálidos y mediterráneos. Proteje las plantas al aire libre de las heladas y la lluvia durante el invierno y a pleno sol en verano. Los entusiastas de las plantas en todo el mundo cultivan Huernias debido a sus interesantes formas y colores de tallo y por sus formas y colores a menudo intrincados y fascinantes.

Condiciones del suelo

La Huernia requiere una mezcla para macetas con un excelente drenaje. Una suculenta mezcla de plantas de 50% de piedra pómez o perlita, 25% de turba o mantillo orgánico, y 25% de arena que ayuda a prevenir la pudrición y el exceso de riego. Las raíces experimentan la muerte en el periodo de reposo durante la estación fría, por lo que las plantas crecen mejor en macetas poco profundas que permiten que el suelo se seque rápidamente. Usar macetas de arcilla además ayuda a que el suelo se mantenga demasiado húmedo. Un contrapiso de grava gruesa debajo de la mezcla del suelo también mejora el drenaje. En climas con veranos húmedos y fríos, una capa de grava entre la planta y la mezcla del suelo también ayuda a evitar que los tallos se mantengan demasiado húmedos.

Luz y temperatura

Las plantas de salvamento prefieren la luz brillante o la sombra parcial. En la naturaleza, crecen debajo de arbustos u otras plantas. Demasiado sol hace que los tallos desarrollen una pigmentación rojiza o púrpura protectora y en realidad pueden quemar los tallos. Muy poca luz conduce a un crecimiento débil y delgado con menor producción de flores. La Huernia crece mejor entre 10 y 27º C (50 y 80º F). Protéjelos del clima helado. Pueden tolerar hasta 4.5º C (40º F) cuando están inactivos si se mantienen secos y temperaturas superiores a 38º C (100º F) si no están a pleno sol.

Regando

Las plantas deben mantenerse secas durante la temporada de invierno. Cuando las huernia están creciendo activamente, necesitan ser regadas. Permita que el suelo se seque 2.54 cm  (1 pulgada) en la maceta entre riegos. En regiones con agua altamente mineralizada, use agua de lluvia para evitar la acumulación de minerales en el suelo.

Fertilización

Durante la temporada de crecimiento, se pueden aplicar fertilizantes con alto contenido de fósforo y nitrógeno a media potencia una vez al mes. Alternativamente, la harina de sangre y la harina de hueso se pueden mezclar en tierra para macetas en pequeñas cantidades al comienzo de la temporada de crecimiento. No se deben dar fertilizantes durante la temporada de inactividad.

Plagas

Las cochinillas son la amenaza más grave para la salud de las plantas. Estos insectos chupan la savia de los tallos y raíces de la planta y pueden debilitar o matar gravemente a las plantas que salvan vidas. Controla las cochinillas con insecticidas sistémicos. Examina las plantas semanalmente para detectar signos de infestación y trata de inmediato. Evita que las plantas se llenen demasiado para que los tallos se puedan ver fácilmente.

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